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Marquer les esprits jusqu’au bout. À l’approche de la fin de son mandat, Donald Trump multiplie les exécutions fédérales alors que la tradition veut que le gouvernement s’abstienne de prononcer une peine de mort en période de transition politique. Depuis le 14 juillet 2020, huit Américains ont reçu une injection mortelle au pénitencier fédéral de Terre Haute dans l’Indiana, qui abrite le couloir de la mort. D’ici le 20 janvier, cinq nouvelles exécutions sont prévues. Une cruauté à laquelle n’échappera sans doute pas Lisa Montgomery, condamnée en 2007 à la peine capitale pour avoir tué une femme enceinte.

Mais ce ne sera pas la seule exécution au cours des dernières semaines du mandat du président Donald Trump. Cinq autres détenus fédéraux condamnés à mort, dont la seule femme actuellement condamnée à mort, devraient être exécutés au cours des deux prochains mois. Le dernier devrait avoir lieu cinq jours seulement avant le départ de Trump le 20 janvier.

La dernière exécution fédérale post-électorale a eu lieu en 1889 pendant les derniers mois de la première présidence de Grover Cleveland, selon le Centre d’information sur la peine de mort. Traditionnellement, les présidents sortants ont laissé à leurs successeurs les décisions définitives en suspens sur les exécutions.

Si les cinq exécutions prévues se poursuivent, un total de 13 prisonniers fédéraux auront été exécutés par injection létale entre juillet 2020 et janvier 2021, se concluant peu avant l’inauguration du président élu Joe Biden le 20 janvier. Les 10 exécutions fédérales en 2020 sont un record sans précédent comparé au 20e ou 21e siècles, selon le Centre d’information sur la peine de mort.

La plupart des exécutions aux États-Unis ont lieu au niveau des États. L’année dernière seulement, il y a eu 22 exécutions d’État, contre trois exécutions fédérales au cours des 34 années précédentes.

Fin novembre, le ministère de la Justice a annoncé trois exécutions supplémentaires, soulignant la nature terriblement brutale des meurtres commis par les personnes qui doivent mourir.

Parmi eux, Alfred Bourgeois, qui a maltraité et battu à mort sa fille de 21 ans en 2002; Cory Johnson, ancien membre d’un gang de Richmond, en Virginie, reconnu coupable du meurtre de sept personnes en 1992; et Dustin John Higgs, condamné à mort pour avoir kidnappé et assassiné trois femmes en 1996.

« Si les condamnés pouvaient vivre après la démission de Trump et l’arrivée de Biden, ils vivraient »

HELEN PREJEAN

Les exécutions prévues font partie d’une vague qui a commencé en juillet, lorsque le ministère de la Justice a réinstallé la peine capitale après une interruption de 17 ans. Ils interviennent alors que le soutien public à la peine de mort a chuté à un niveau historiquement bas et qu’un nombre croissant d’États ont abandonné cette pratique.

Mais le président Trump et le procureur général William Barr sont tous deux de fervents partisans de la peine capitale, et les opposants à la peine de mort affirment que le ministère de la Justice précipite les exécutions avant que Biden ne se mette en travers de leur chemin.

«S’ils pouvaient vivre après la démission de Trump et l’arrivée de Biden, ils vivraient», a déclaré Helen Prejean, une sœur catholique et militante de longue date pour l’abolition de la peine de mort.

Les États-Unis sont la seule démocratie occidentale qui utilise encore la peine capitale. Comme la plupart des démocrates, Biden était autrefois un défenseur de la peine de mort. Mais lors de la campagne présidentielle de 2020, il s’est joint aux autres candidats démocrates pour s’engager à y mettre fin.

«Biden s’efforcera d’adopter une législation visant à éliminer la peine de mort au niveau fédéral et incitera les États à suivre l’exemple du gouvernement fédéral», selon son site Web. «Ces personnes devraient plutôt purger des peines à perpétuité sans probation ni libération conditionnelle.»

Mais avec les républicains favorisés pour continuer à contrôler le Sénat après deux élections spéciales en Géorgie, promulguer une loi interdisant la peine de mort sera un long coup, selon les experts.

En conséquence, Biden rétablira très probablement simplement le moratoire sur la peine de mort fédérale qui était en place pendant la majeure partie des deux dernières décennies, a déclaré Arthur Ago, directeur du projet de justice pénale au Lawyers ‘Committee for Civil Rights Under Law.

Mettre fin aux exécutions fédérales fait partie du programme plus large de réforme de la justice pénale de Biden, qui comprend un recours accru au pouvoir présidentiel de clémence.

«L’accent est mis sur la réhabilitation des personnes qui ont été reconnues coupables de crimes», a déclaré Ago.

Les exécutions fédérales ont été interrompues en 2003 en raison de la question de la constitutionnalité du protocole d’injection létale du gouvernement.

Lorsque Barr a annoncé l’année dernière qu’il levait le moratoire avec l’adoption d’un nouveau protocole, il a déclaré que la peine de mort était réservée aux «pires criminels».

« Le ministère de la Justice défend la primauté du droit et nous devons aux victimes et à leurs familles de reporter la peine imposée par notre système judiciaire », a déclaré Barr dans un communiqué.

Mais toutes les familles des victimes n’ont pas soutenu les exécutions qui ont suivi.

En juillet, Daniel Lewis Lee est devenu le premier détenu fédéral à être exécuté en 17 ans. Mais la famille de ses deux victimes – Nancy Mueller et sa fille de 8 ans – s’était longtemps opposée à l’exécution de Lee et avait sans succès cherché à la faire retarder jusqu’après la pandémie de COVID-19.

Maintenant, au milieu d’une nouvelle vague de cas de COVID-19 à travers le pays, les défenseurs des droits craignent que les exécutions à venir, toutes prévues pour avoir lieu dans le même complexe fédéral dans l’Indiana et certaines d’attirer des manifestants pour et contre la peine capitale, pourraient se transformer en super – événements de diffusion.

«Il est absolument inadmissible de programmer cinq exécutions non seulement pendant une pandémie, mais à un moment où l’Indiana, le comté où se trouve la prison dans le comté de Vigo, Indiana, et le pays sont confrontés à des dangers sans précédent du COVID-19», a déclaré Cassandra Stubbs , directrice du projet de la peine capitale à l’Union américaine des libertés civiles.

En juillet et août, le gouvernement fédéral a amené des centaines de personnes au complexe pénitentiaire de l’Indiana pour participer à cinq exécutions, selon des documents obtenus par l’American Civil Liberties Union en vertu de la loi sur la liberté de l’information. Stubbs a déclaré que cela avait probablement conduit à un cluster de Covid 19 dans l’établissement.

«Ils déplacent des centaines de gardes à travers l’établissement, des gardiens qui sont en contact avec des milliers de prisonniers», a déclaré Stubbs.

Parmi les cinq prisonniers en attente d’exécution figurent Lisa Montgomery, la seule femme condamnée à mort au niveau fédéral. En 2007, Montgomery a été reconnu coupable d’avoir étranglé une femme enceinte, lui avoir découpé le corps et enlevé son bébé. Les avocats de Montgomery affirment qu’elle a subi des violences sexuelles extrêmes ainsi que des traumatismes et qu’elle mérite la clémence.

« Aucune autre femme n’a été exécutée pour un crime similaire, car la plupart des procureurs ont reconnu qu’il s’agissait inévitablement d’un traumatisme ou d’une maladie mentale », a déclaré Sandra Babcock, l’avocate d’une exécutée, dans un communiqué.

L’exécution de Montgomery, initialement prévue pour le 8 décembre, a été reportée au 12 janvier après que ses avocats aient contracté le coronavirus et qu’un juge l’ait reporté. Elle serait la première femme exécutée en vertu de la loi fédérale en 67 ans.

Deux jours plus tard, le 14 janvier, Johnson serait mis à mort. Et le 15 janvier, Higgs serait exécuté.

Malgré la baisse du soutien public à la peine capitale en général, la plupart des Américains sont toujours en faveur de la peine de mort pour une personne reconnue coupable de meurtre.

 « Tous ces cas semblent être des cas où la justice exigerait la confiscation de la vie du meurtrier »

JEREMY MULL

Jeremy Mull, le procureur du comté de Clark, dans l’Indiana, et un partisan de la peine de mort, a déclaré que les affaires d’exécution fédérale à venir «entrent dans la définition du pire des pires».

« Tous ces cas semblent être des cas où la justice exigerait la confiscation de la vie du meurtrier », a déclaré Mull dans une interview.

Mais les avocats de Johnson soutiennent qu’il est intellectuellement handicapé et qu’il a été un prisonnier modèle, tandis que les avocats de Higgs disent qu’il «mérite la clémence (en partie) en raison de la disparité injuste de la culpabilité dans l’affaire», notant que le co-conspirateur de Higgs, qui lui a tiré, a été confondu.

«Au cours des 20 années d’incarcération, M. Higgs s’est parfaitement adapté à la prison à vie et a longtemps été un détenu modèle», a déclaré Shawn Nolan, l’un des avocats de Higgs, dans un communiqué. «Son bilan en matière d’adaptation positive le rend particulièrement bien placé pour vivre paisiblement le reste de sa vie en détention.»