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Plus de 16 millions d’hectares ont pris feu. Et cela s’est produit dans des zones peuplées, contrairement à la plupart des autres incendies de cette ampleur dans le monde.

Fin octobre, la foudre a frappé le mont Gospers en Nouvelle-Galles du Sud. Les restes d’arbres secs des hivers consécutifs peu humides se sont enflammés et le feu s’est rapidement propagé. Trois mois plus tard, il brûle toujours.

L’incendie de Gospers Mountain, qui est devenu le plus grand « megablaze » d’Australie en se développant pour relier plusieurs feux distincts, donne une idée de l’ampleur de la saison des incendies la plus désastreuse du pays. L’incendie a brûlé deux millions d’hectares, enveloppant l’arrière-pays et la région viticole, et a contraint les experts à sauver des arbres préhistoriques si rares que leur emplacement exact est gardé secret.

Cet incendie est maintenant largement contenu. Mais des dizaines d’autres brûlent encore dans les États du sud-est de la Nouvelle-Galles du Sud et de Victoria, certains hors de contrôle, malgré de fortes pluies dans certaines régions ces derniers jours.

Le monde moderne n’a jamais rien vu de semblable à ces incendies en Australie.

Ce qui les distingue des autres, en termes de taille, c’est qu’ils se produisent dans des zones peuplées. Jusqu’à présent, des incendies aussi importants se sont produits principalement dans des endroits comme le nord du Canada ou la Sibérie, où peu de gens vivent et où ils brûlent largement de manière incontrôlée.

« Ce que nous voyons en Australie, dans un environnement complètement différent, ce sont des incendies qui approchent ou même dépassent l’ampleur des choses que nous n’avons vues que dans les régions forestières les plus reculées du monde », a déclaré Ross Bradstock, directeur du Centre de gestion des risques environnementaux des feux de brousse à l’Université de Wollongong, en Nouvelle-Galles du Sud. « Nous envisageons une saison des incendies d’importance mondiale en Australie », a-t-il ajouté.

Les feux de brousse dans le sud-est de l’Australie cette saison ont brûlé environ huit fois plus de terres que les incendies de 2018 en Californie, qui couvraient près de deux millions d’hectares.

« C’est assez phénoménal et dépasse de loin tout ce que vous verriez dans l’ouest des États-Unis, qui est une région très sujette aux incendies, le sud-ouest du Canada, la Méditerranée et certaines parties de l’Amérique du Sud », a déclaré le Dr Bradstock. « C’est tellement plus gros que toute autre chose».

L’Australie a connu des saisons d’incendies plus meurtrières: les feux de brousse du « Samedi noir », qui ont commencé en février 2009, lorsque des lignes électriques tombées ont déclenché des flammes qui se propageaient par des vents de 60 miles par heure, ont tué 173 personnes à Victoria. Les incendies de Californie en 2018 ont tué 103 personnes.

Selon certaines estimations, des centaines de millions d’animaux ont péri ou sont menacés de famine ou de déshydratation dans des habitats dévastés. Et plus de 2.500 maisons ont été détruites.

La fumée générée par les incendies a recouvert Sydney, Melbourne et Canberra, leur polluant la qualité de l’air. L’exposition prolongée de la fumée des feux de brousse à des millions de personnes a fait craindre des effets sur la santé qui pourraient durer des années.

Les incendies ont également produit d’énormes quantités d’émissions de carbone piégeant la chaleur. Un expert sur les émissions de gaz à effet de serre, de l’agence nationale de recherche australienne, a déclaré que les incendies dans le sud-est de l’Australie avaient produit autant de carbone que tout le pays en émettait à partir de sources artificielles pendant plus de huit mois de l’année.

Pourquoi ces incendies ont-ils été si vastes? 

Alors que l’Australie est normalement chaude et sèche en été, le changement climatique entraîne des périodes de chaleur extrême plus longues et plus fréquentes. Cela rend la végétation plus sèche et plus susceptible de brûler.

L’année dernière a été l’année la plus chaude et la plus sèche jamais enregistrée en Australie, et certaines régions sont en proie à la sécheresse depuis des années. Cette saison, les incendies ont commencé plus tôt que d’habitude, certains dès juillet.

Les températures élevées, les vents forts et les forêts sèches se sont combinés pour créer les conditions de ces incendies puissants et dévastateurs. Il y a même eu des incendies dans les zones humides et les forêts tropicales qui n’avaient pas encore été confrontées aux feux. Pour lutter contre les flammes, des dizaines de milliers de pompiers, pour la plupart bénévoles, ont été appelés à travailler de longues journées sur de longues périodes.

La plupart des incendies ont été causés par des coups de foudre, bien que certaines personnes aient dénoncé, à tort, un incendie criminel, dans le but de minimiser les liens avec le changement climatique et l’inaction du gouvernement australien sur la question. D’autres ont fait valoir que la sécheresse n’est pas liée au changement climatique, bien qu’il soit prouvé que le réchauffement des températures y a largement contribué, en partie en poussant la pluie hors des zones où elle est tombée autrefois.

« Les incendies de forêt décimant l’Australie, tuant des gens, ravageant des habitats sauvages et poussant les communautés et les pompiers à leurs limites absolues se multiplient et se fondent dans la pire catastrophe du pays en temps de paix précisément à cause du changement climatique », a déclaré Paul Read, codirecteur du Centre national pour la recherche sur les feux de brousse et les incendies criminels à l’Université Monash de Melbourne.

Alors que les scientifiques prédisent depuis longtemps que le changement climatique entraînerait des saisons des incendies plus longues et plus intenses, les incendies ne devraient pas être aussi graves si tôt dans l’année, a déclaré le Dr Bradstock. Selon ses projections, l’Australie n’aurait pas connu ce genre de dévastation avant 40 à 50 ans.

« Je suppose que je suis aussi choqué que quiconque de ce qui se passe et, probablement, comme tous ceux qui sont impliqués et affectés, nous allons très rapidement recalibrer en pensant à ce que nous faisons », a-t-il conclu.

Recalibrer signifie s’attendre à ce que ces incendies phénoménaux continuent de se produire, d’autant plus que la sécheresse en Australie montre peu de signes de fin et que les températures devraient continuer à grimper après la décennie la plus chaude jamais enregistrée.

« Nous serions extrêmement stupides, compte tenu de toutes les preuves et de l’ampleur de cet événement, d’en rire comme un phénomène ponctuel », a déclaré le Dr Bradstock. « Je pense que nous devons nous préparer à affronter à nouveau une saison comme celle-ci dans un avenir pas trop lointain ».